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¿Qué es la autofagia celular, proceso por el que Yoshinori Ohsumi ganó el Nobel de Medicina?

Nobel de Medicina reconoce descubrimiento de los mecanismos de la autofagia.

Este año, el japonés Yoshinori Ohsumi fue galardonado con el Premio Nobel en Fisiología o Medicina "por sus descubrimientos en la autofagia". ¿Qué rayos es esto y cómo mejorará la vida de las personas?

El Nobel de Medicina 2016 reconoció al japonés Yoshinori Ohsumi, descubridor de los mecanismos de la autofagia, proceso básico de degradación y reciclaje de componentes celulares que abre las puertas a posibles tratamientos a enfermedades como el Alzheimer, el Parkinson e incluso el cáncer.

1. ¿Qué es la autofagia?

La palabra autofagia proviene del griego y significa "comerse a sí mismo"; y describe el proceso en el que la célula destruye sus propios contenidos encerrándolos en una membrana y trasladándolos a un compartimento de "reciclaje" para su degradación. "La célula primero detecta qué lo está atacando, luego elimina o recicla cierta parte de su contenido -organelas o alimentos que puedan tener proteínas o azúcares- para defenderse. Cuando ya no puede, la célula se programa para autodestruirse y de esa manera evitar más daños, destruyendo también al invasor”, explicó el doctor Elmer Huerta, asesor médico de RPP Noticias.  

2. Importancia de la investigación

La autofagia es esencial, por ejemplo, en la adaptación a la inanición o en las respuestas a las infecciones, y su interrupción ha sido vinculada a males como el párkinson, la diabetes tipo 2 y otros desórdenes relacionados con la vejez, así como a enfermedades genéticas o al cáncer. "Llevo muchos años preguntándole a las células lo que llevan dentro", dijo Ohsumi en rueda de prensa tras conocerse el fallo del Nobel. "Cuando comencé no esperaba para nada que este estudio pudiera ayudar a hacer frente al cáncer y otras enfermedades. Las ciencias básicas son importantes aunque no se les vea un futuro inmediato", afirmó. "No me gusta competir. No quiero hacer algo que hace todo el mundo, prefiero disfrutar de lo que no le interesa a nadie", añadió el biólogo que comenzó "sólo en el laboratorio" su investigación sobre los misterios del interior de las células.

3. Expectativas

Todavía hay mucho por esclarecer, pero el descubrimiento del nobel de medicina es la base para que la ciencia siga explorando en favor de la salud, por ejemplo, lográndose una explicación sobre cómo es que se degeneran las células cerebrales en el Alzheimer, o cómo es la respuesta ante infecciones como el VIH o el zika.